Le tribunal décide que l’Alabama est autorisé à être exécuté avec de l’azote gazeux

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Kenneth Eugene Smith devrait devenir la première personne au monde à être exécutée à l’azote après que la Cour suprême des États-Unis et une cour d’appel fédérale ont refusé d’arrêter son exécution jeudi.

La Cour suprême des États-Unis a rejeté mercredi après-midi le sursis à exécution, tandis que la nouvelle de la décision fédérale est tombée vers 19 heures. Smith devrait être exécuté vers 18 heures jeudi au centre correctionnel William C Holman à Atmore.

“Smith n’a pas démontré de chances substantielles de succès sur le bien-fondé de ses réclamations”, a statué la 11e Cour d’appel des États-Unis. Les avocats de Smith ont demandé au tribunal de bloquer l’exécution en raison des risques associés à cette méthode non testée, qui a été publiquement remise en question par l’ONU et les vétérinaires.

« La Constitution ne garantit peut-être pas à Smith une mort sans douleur, mais je crains que ces circonstances ne conduisent à une exécution cruelle et inhabituelle », a écrit le juge Charles R. Wilson dans l’opinion majoritaire.

Plus tôt ce mois-ci, le juge de district américain Austin Huffaker a refusé de bloquer l’exécution de Smith et ses avocats ont fait appel de la décision. Jeudi, la cour d’appel a confirmé sa décision.

La juge Jill A Pryor a rédigé la seule opinion dissidente. Le coût de l’utilisation de cette méthode, a-t-il écrit, « sera la dignité humaine de M. Smith et la nôtre ».

Se référant à la décision antérieure du juge Huffaker, il a ajouté : « Je m’écarte de l’opinion majoritaire parce que je crois que le tribunal de district a clairement commis une erreur dans ses conclusions factuelles concernant la partie risque substantiel du test du huitième amendement de la Cour suprême.

L’une des principales préoccupations de Smith, 58 ans, concernant la méthode d’exécution est la probabilité qu’il s’étouffe avec son propre vomi. Les vomissements sont un effet secondaire connu du manque d’oxygène et le prisonnier a déclaré qu’il souffrait fréquemment de nausées en raison de son trouble de stress post-traumatique.

Smith a déclaré qu’il avait souffert de cette maladie après sa tentative d’exécution ratée en 2022, au cours de laquelle les autorités n’avaient pas pu insérer de lignes intraveineuses dans son système pendant quatre heures pour administrer des drogues mortelles.

En décidant de la logistique d’une deuxième tentative d’exécution, Smith a exprimé sa préférence pour l’azote gazeux, mais a exprimé ses inquiétudes quant au processus d’utilisation de cette méthode par l’État. Selon un protocole d’État clairement formulé, les prisonniers doivent être équipés d’un masque et d’un tube respiratoire pour contrôler le gaz, les privant lentement d’oxygène.

Si cela n’est pas fait correctement, Smith pourrait s’étouffer ou entrer dans un état végétatif.

Le juge Huffaker a déclaré que Smith ne souffrirait que de douleurs supplémentaires dans une série de circonstances improbables. Le juge Pryor n’était pas d’accord, citant la façon dont les responsables du département correctionnel de l’Alabama ont déclaré qu’ils n’interviendraient pas si Smith commençait à avoir des haut-le-cœur.

« Lorsqu’une personne inhale du vomi et s’étouffe, elle éprouve des « sensations physiques douloureuses d’étouffement et d’étouffement » », a-t-il écrit. “À mon avis, cette cascade d’événements probables va probablement, à son tour, prolonger ou ajouter davantage de douleur et de souffrance à la mort de M. Smith.”

Robert Grass, un avocat représentant Smith, a déclaré qu’il avait l’intention de faire appel de la dernière décision de la Cour fédérale devant la Cour suprême.

Dans la requête déposée plus tôt ce mois-ci, Grass a demandé au tribunal si les autorités avaient le droit de l’exécuter une seconde fois et si une seconde tentative d’exécution constituerait une « peine cruelle et inhabituelle » en vertu des huitième et quatorzième amendements à la Constitution américaine.

La Cour suprême n’a inclus aucun commentaire supplémentaire dans son rejet et il n’y a eu aucune opinion publique dissidente. En réponse à cette demande, l’État a qualifié cette méthode non testée de « peut-être la méthode d’exécution la plus humaine jamais conçue ».

Si un deuxième appel échoue, Smith pourrait devenir la première personne exécutée avec n’importe quel type de gaz depuis 1999, selon le Centre d’information sur la peine de mort.

Smith a été reconnu coupable du meurtre d’Elizabeth Dorlene Sennett, l’épouse d’un pasteur, en 1988 dans le cadre d’un complot de meurtre contre rémunération dans le comté de Colbert. Il faisait partie d’une équipe de deux personnes qui ont reçu chacune 1 000 $ pour commettre le crime. En entrant chez la femme, les policiers ont découvert qu’elle avait été poignardée 10 fois.

En 1996, un jury a voté par 11 voix contre 1 pour condamner Smith à la prison à vie, mais le juge qui présidait a annulé le verdict en faveur de la peine de mort. L’État a récemment interdit la pratique de l’annulation judiciaire de la peine capitale, mais la loi ne s’applique pas de manière rétroactive.

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