Qu’est-ce qui pourrait mal tourner à la centrale nucléaire russe de Zaporizhzhia ?

La centrale nucléaire de Zaporizhzhia en Ukraine, la plus grande d’Europe, se trouve actuellement au milieu d’une zone de guerre.

Les troupes russes ont saisi l’usine peu de temps après le début de l’invasion de l’Ukraine en février.

Depuis lors, c’est un champ de bataille entre les deux forces.

Les bombardements et les combats se poursuivent près de la centrale et les inquiétudes grandissent quant à la possibilité d’une catastrophe nucléaire.

Le 3 septembre, l’Agence internationale de l’énergie atomique (AIEA) a confirmé dans un communiqué que le site avait perdu sa quatrième et dernière ligne électrique principale en raison du conflit. Le site s’appuie désormais sur une ligne électrique de réserve.

“Un réacteur fonctionne toujours et produit de l’électricité à la fois pour le refroidissement et d’autres fonctions de sécurité essentielles sur le site et pour les ménages, les usines et autres via le réseau”, a déclaré l’AIEA.

Les centrales nucléaires, si elles sont bien conçues, sont généralement sûres. Cependant, la guerre peut tout changer. L’action militaire autour de la centrale nucléaire présente une multitude de scénarios potentiellement désastreux.

La sécurité de la centrale électrique de Zaporizhzhia est particulièrement poignante car l’Ukraine subit déjà la pire catastrophe nucléaire au monde, à Tchernobyl en 1986.

Alors, qu’est-ce qui pourrait mal tourner à Zaporizhzhia ? Et quelle est la probabilité que cela se produise ?

Paul Norman, directeur du Birmingham Center for Nuclear Education and Research et professeur de physique nucléaire et d’énergie nucléaire à l’Université de Birmingham, a déclaré Newsweek qu'”il existe de nombreuses possibilités différentes”.

“La plupart du temps, il est peu probable que cela cause un problème, mais il y a bien sûr encore une faible probabilité que ces choses se produisent. Un incident nucléaire est un incident où des matières radioactives sont libérées. La première chose à considérer est donc de regarder où se trouvent les matières radioactives. Cela peut évidemment être le réacteur lui-même, mais aussi les piscines de combustible usé et les entrepôts de déchets. Toutes les zones de combustible frais sont moins préoccupantes », a déclaré Norman.

Premièrement, une brèche physique dans les réacteurs de la centrale, causée par une frappe d’artillerie, pourrait se produire.

Cela pourrait endommager les barrières qui maintiennent les matières radioactives cachées.

Cependant, cela peut ne pas être une “préoccupation majeure” car les bâtiments du réacteur sont épais et construits pour résister aux tremblements de terre et aux explosions.

“À l’intérieur de chacun de ces bâtiments, chaque réacteur a une cuve sous pression d’un peu moins d’un pied d’épaisseur d’acier. Rien n’est indestructible, et des attaques suffisamment puissantes et soutenues finiraient probablement par percer, mais ce sont des barrières redoutables. Les déchets sont également bien entreposés dans des conteneurs très solides », a déclaré Norman.

Un scénario “plus préoccupant” serait une perte de refroidissement causée par un manque d’alimentation électrique.

Norman a déclaré que si la ligne électrique de réserve actuellement utilisée tombait en panne, la centrale reviendrait aux générateurs diesel.

“Il y en a un certain nombre et ils devraient fournir suffisamment d’énergie. Mais si, pour une raison étrange, ceux-ci étaient également assommés ou manquaient de carburant, la perte totale d’alimentation électrique empêcherait les systèmes de refroidissement de fonctionner, ce qui pourrait créer un fusion possible. Dans ce scénario, un réacteur serait arrêté et ne générerait qu’un ordre de 1% de sa puissance normale”, a-t-il déclaré.

Ce scénario serait similaire à celui de la deuxième pire catastrophe nucléaire au monde à la centrale de Fukushima en 2011, où un tsunami et un tremblement de terre ont provoqué la défaillance des systèmes de trois réacteurs et la surchauffe des cœurs.

“Lors de l’incident de Fukushima, c’est arrivé parce que ces générateurs de secours ont été anéantis par l’énorme vague d’eau du tsunami (donc, comme je l’ai dit, les moteurs diesel devraient également être anéantis par d’autres moyens pour que cela se produise). Ces diverses possibilités restent (actuellement) encore très peu susceptibles de se produire », a déclaré Norman. “Cependant, ils ne sont pas complètement impossibles et la perte de la dernière ligne électrique principale du site – retombant sur la ligne de réserve au cours du week-end – était certainement un pas dans la mauvaise direction.”

Il est peu probable qu’un incident à Zaporizhzhia reflète la catastrophe de Tchernobyl. C’est parce que la conception instable du réacteur de Tchernobyl l’a fait exploser à l’intérieur. Les experts nucléaires conviennent que Zaporizhzhia est sûr et stable.

Tony Irwin, conférencier invité sur les réacteurs nucléaires et les cycles du combustible nucléaire à l’Université nationale australienne, a déclaré Newsweek que bien qu’il y ait une “possibilité de dommages”, les réacteurs sont construits avec “un confinement robuste en béton et en acier, pas comme un réacteur de type Tchernobyl”. Zaporizhzhia est une usine de réacteur énergétique eau-eau (VVER).

“Il s’agit d’une centrale VVER standard avec les six réacteurs en service depuis 1984-95. Elle a un bon dossier de sûreté. Les opérateurs ukrainiens ont une connaissance approfondie de l’exploitation de ce type de centrale. Il existe 9 autres réacteurs de ce type en Ukraine, tous fonctionner en toute sécurité », a déclaré Irwin.

“L’AIEA est l’organisme international très respecté qui établit les normes de sécurité des centrales nucléaires. Le directeur général Grossi a tenté d’obtenir une mission de l’AIEA sur le site de Zaporizhzhia pour accéder à la situation et calmer les choses. Il y est finalement parvenu lorsqu’il a a dirigé la mission de l’AIEA sur place le jeudi 1er septembre. Grossi a déclaré que l’AIEA était “là pour rester” et on espère que cela désamorcera la situation.

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