Rampage du ‘blackout ripper’ Gordon Cummins dont les crimes ont été oubliés dans le brouillard du Blitz

La femme allongée face contre terre dans l’abri anti-aérien de Marylebone à Londres avait mené une lutte désespérée. L’électricien qui la trouva un matin glacial de février 1942 remarqua d’abord sa torche par terre, puis son sac à main… puis son corps.

Ses vêtements étaient déchirés, son visage et son cou contusionnés et ses chaussures éraflées avec du mortier. Son agresseur avait relevé sa jupe sur ses hanches et ses sous-vêtements jusqu’aux genoux. Son sein droit a été exposé et son argent volé. Elle avait été étrangère.

Le nom de la femme était Evelyn Hamilton, une pharmacienne originaire du nord de l’Angleterre. C’était une fin improbable et tragique pour une femme dont la vie avait été d’une respectabilité irréprochable. Le déclenchement de la guerre avait presque mis en faillite la pharmacie qu’Evelyn dirigeait dans l’Essex et elle traversait Londres pour se rendre à Grimsby, où on lui avait proposé un nouveau travail.

Elle avait réservé une chambre dans un foyer pour femmes et prévoyait de prendre un train pour le Yorkshire le lendemain matin. La dernière vue d’Evelyn, 41 ans, avait eu lieu tard la veille à Lyons Corner House à Marble Arch, où elle était allée seule pour un repas et un verre de vin.

Nul ne sait si l’homme qui l’a tuée a engagé une conversation avec elle là-bas, ou s’il avait relevé ses pas dans l’obscurité quand elle est partie. D’une manière ou d’une autre, elle a été attirée ou forcée dans l’abri où elle a rencontré sa fin horrible.

Evelyn n’était que la première femme à être assassinée cette semaine-là. Car sous le couvert de l’obscurité au milieu de la Seconde Guerre mondiale, un homme connu sous le nom de Blackout Ripper s’est lancé dans une tuerie si violente et dépravée qu’elle a même secoué la police.

Pendant six jours, Gordon Cummins, un aviateur de la RAF de 27 ans, a tué et mutilé quatre femmes et tenté d’en tuer deux autres. Une telle cruauté confère généralement une célébrité perverse, mais alors que la plupart d’entre nous connaissent les crimes de Jack l’Éventreur – et, en fait, du Yorkshire Ripper, qui a tué 13 femmes de 1975 à 1980 – le Blackout Ripper a été presque oublié.

L’historienne Hallie Rubenhold, présentatrice d’un nouveau podcast, Bad Women: The Blackout Ripper, pense que c’est parce que les meurtres se sont produits au milieu du chaos de la guerre, lorsque la mort et la destruction faisaient partie de la vie quotidienne.

« Cela a agi comme une sorte d’écran », dit-elle. «Tout le tissu de Londres a été déchiré et il y avait tellement de distractions que les meurtres sont passés presque sous le radar.

“Ce qui s’est passé est choquant. Ça a fait les journaux, mais ce n’était pas une grande histoire, comme le débarquement de Normandie. Les femmes qui ont été tuées étaient vulnérables. Certaines d’entre elles étaient des travailleuses du sexe. Les gens étaient compréhensifs mais, comme pour les femmes tuées par Jack l’Éventreur, il y avait ce sentiment sous-jacent : « À quoi s’attendaient-ils ? » ‘

Les femmes qui étaient seules étaient supposées être des «filles du bon temps» ou des prostituées, en particulier autour de la Brasserie Universelle à Piccadilly, populairement connue sous le nom de Universal Brothel, fréquentée par des aviateurs britanniques et américains.

Les femmes qui étaient seules étaient supposées être des «filles du bon temps» ou des prostituées, en particulier autour de la Brasserie Universelle à Piccadilly, populairement connue sous le nom de Universal Brothel, fréquentée par des aviateurs britanniques et américains.

Nous pensons maintenant aux lumières brillantes de Piccadilly, mais à l’époque, par une nuit d’hiver, l’obscurité était omniprésente. Pourtant, les fêtards se frayaient un chemin à travers les décombres pour danser dans les clubs de jazz. “Quand une bombe a frappé le Café Royal, une infirmière s’est occupée des blessés au milieu du carnage”, explique Rubenhold. «Pendant qu’elle le faisait, quelqu’un a volé son sac à main. D’autres ont volé des bagues sur des cadavres.

La criminalité a explosé pendant la guerre. Les pénuries de tout signifiaient que c’était la période du boom pour les marchands noirs, et le chaos des bombardements offrait une couverture non seulement aux meurtriers, mais aussi aux voleurs. Rubenhold dit : « L’image que nous avons est celle d’un grand esprit communautaire, tout le monde se ressaisissant, et c’est vrai, mais ça n’a pas toujours été comme ça.

Comme la précédente série de podcasts de Rubenhold – basée sur son livre, The Five, sur les femmes assassinées par Jack l’Éventreur – le Blackout Ripper se concentre sur les victimes plutôt que sur le meurtrier.

Rubenhold pense que l’étude de leur vie nous donne un «instantané» intrigant de l’époque.

Elle et la criminologue Alice Fiennes ont passé des mois à parcourir des milliers de pages jaunies dans les Archives nationales, à examiner les déclarations de témoins, les empreintes digitales et les journaux, à rassembler ce qu’elles pouvaient sur les femmes – Evelyn Hamilton, Evelyn Oatley, Margaret Lowe, Catherine Mulcahy, Doris Jouannet et Greta Haywood – qui ont eu la malchance de rencontrer Cummins dans l’obscurité de Londres en temps de guerre.

Ce qu’ils ont trouvé était profondément troublant. “C’était un monde très éloigné des mythes douillets de la” plus grande génération “”, explique Rubenhold. “C’était un monde dans lequel les femmes avaient autant de raisons de craindre les hommes en uniforme alliés que l’ennemi.”

Les femmes sont régulièrement victimes de harcèlement sexuel et, si elles veulent s’intégrer sur le lieu de travail, on s’attend à ce qu’elles acceptent sans se plaindre l’attention masculine non désirée.

Voyageant ou se promenant seuls la nuit, ils étaient considérés comme du gibier et vulnérables au viol. Il n’y avait pas de sécurité sociale, donc les femmes qui ne travaillaient pas dépendaient de l’argent des hommes.

En même temps, les troubles de la guerre ont créé des conditions propices à la licence sexuelle. Des hommes postés loin de chez eux ont trouvé du réconfort en compagnie de showgirls et d ‘«hôtesses» à Soho.

Les femmes célibataires, ou celles dont les maris ou les petits amis se battaient, cherchaient un protecteur, une source de revenus ou un partenaire. (Evelyn Oatley, la deuxième femme tuée, aurait sollicité des hommes parce qu’elle avait eu peur de dormir seule pendant le Blitz.)

À première vue, Cummins devait sembler un bon pari pour l’un de ces rôles, même si les pilotes de la RAF avec lesquels il s’entraînait savaient instinctivement qu’il était un imposteur : ils se moquaient de ses airs et de ses grâces, se référant à lui comme le duc derrière son dos.

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