ROBERT HARDMAN regarde la famille royale à son meilleur alors que King organise sa première visite d’État

Disposées autour de la salle de bal de Buckingham Palace, les plus belles pièces d’or et d’argent du Grand Service de George IV étaient aussi magnifiques qu’elles l’ont toujours été.

La vue de près de 1 000 verres (six pour chacun des 161 invités, chacun assis à une distance précise de 18 pouces) et d’un éventail similaire de couverts en vermeil ne manque jamais d’impressionner le plus grand visiteur d’État. Idem la Household Cavalry et les chevaux et calèches de Royal Mews dans toute leur splendeur.

Tout cela fait partie de la classe de maître du soft-power qu’est une visite d’État britannique.

Pourtant, il n’a pas été difficile de repérer un ou deux changements subtils aussi, hier, alors que le président sud-africain, Cyril Ramaphosa, est devenu le premier visiteur d’État à être accueilli dans ce pays par le roi Charles III.

Prenez les fleurs, par exemple. Au lieu des étalages voluptueux, presque effusifs, qui tombaient auparavant en cascade sur la table lors de ces événements, nous avions des vases plus sobres d’or et de rouge automnaux, cueillis au Palais et à Windsor (pas une seule tige n’a été importée). La durabilité est désormais une priorité absolue. D’où la source du faisan au menu du banquet d’hier soir : Windsor Great Park.

Le changement le plus évident, cependant, était simplement la masculinité de tout cela.

L’arrivée de M. Ramaphosa a certainement marqué un tournant à plusieurs égards. C’était la première occasion d’État du nouveau règne, la première visite d’État en plus de trois ans et la première du gouvernement de Rishi Sunak.

Le dernier visiteur d’État britannique était Donald Trump en juin 2019. À l’époque, cependant, la Grande-Bretagne avait une femme Premier ministre ainsi qu’une reine régnante.

Le banquet d’État d’hier soir a produit un spectacle que nous n’avions pas vu ici depuis plus de 70 ans : deux hommes assis l’un à côté de l’autre à une place de choix en haut de la table. L’ambiance masculine de l’accueil d’hier a été amplifiée par le fait que le président Ramaphosa était arrivé seul, sans la Première dame, restée en Afrique du Sud en convalescence après une opération des yeux.

Le pavillon traditionnel avait été érigé sur Horse Guards pour l’accueil et l’inspection officiels de la garde d’honneur, en l’occurrence la compagnie numéro 7 Coldstream Guards.

Le président avait quelques minutes de retard et, n’étant pas un militaire, il a rapidement arpenté les rangs.

Le président avait quelques minutes de retard et, n’étant pas un militaire, il a rapidement arpenté les rangs.

Avec des fonctionnaires gardant un œil sur l’heure, le roi l’a ensuite introduit dans l’entraîneur de l’État irlandais, avec la reine consort, pour la procession vers le palais.

La ligne de salutation VIP qui s’était réunie sur Horse Guards – y compris le Premier ministre et les chefs des forces armées – recevrait à la place leurs présentations au président lors du banquet d’État d’hier soir.

À la suite des deux chefs d’État, le prince et la princesse de Galles ont escorté le ministre sud-africain des Affaires étrangères, le Dr Naledi Pandor, dans le State Coach australien.

À l’intérieur de la grande entrée, l’entourage sud-africain a été accueilli par un mélange de ménages anciens et nouveaux. En plus de l’équipe du roi depuis ses jours en tant que prince de Galles, voici le personnel qui a loyalement servi Sa Majesté jusqu’à la fin, y compris sa dame d’honneur, Lady Susan Hussey, et son maître de maison, le vice-amiral Sir Tony Johnstone. – Burt.

C’était à prévoir. Lorsque vous organisez quelque chose d’aussi complexe qu’une visite d’État – surtout après une interruption de plus de trois ans – vous voulez tous les vétérans expérimentés du Palais que vous pouvez rassembler.

Après un déjeuner de bienvenue composé de filets de saumon suivi d’un soufflé aux framboises, le roi et la reine consort ont conduit le président à la galerie de photos pour une exposition d’objets royaux liés à l’Afrique du Sud. Celles-ci ont commencé avec le journal de bord et les croquis du fils de la reine Victoria, le prince Alfred, qui fut le premier visiteur royal au Cap en 1860.

Sautant diplomatiquement les guerres des Zoulous et des Boers, l’exposition suivante s’est concentrée sur la visite de George VI et de sa famille en 1947. Il y avait une photo de la princesse Elizabeth prononçant son célèbre discours du 21e anniversaire, plaidant “toute ma vie” à son peuple. , à côté de son texte réel.

Son discours tout aussi historique, prononcé lors de sa première visite en tant que reine en 1995, après l’élection du président Nelson Mandela, était sur une table adjacente. Il en va de même pour les photos des deux dirigeants (qui sont devenus des amis si fidèles que M. Mandela était le seul dirigeant mondial non royal à appeler la reine « Elizabeth » – et à s’en tirer comme ça). “Cette belle image”, a fait remarquer M. Ramaphosa. “Tu as eu de la chance d’avoir connu [them] les deux, répondit le roi. Le jeu d’échecs magnifiquement orné que M. Mandela avait donné au duc d’Édimbourg a également été présenté.

Il y eut des rires alors que les deux chefs d’État regardaient une photo de la propre visite du roi en Afrique du Sud en 1997. À ses côtés se trouvaient les Spice Girls, qui avaient joué lors d’un concert de charité au profit du Nations Trust, fondé par la reine et M. Mandela.

Suivant derrière, le prince de Galles était visiblement amusé en montrant la photo au Dr Pandor. « Mon père en Afrique du Sud », déclara-t-il. “Et les Spice Girls.”

Toute la journée, dans tout le Palais, il y avait un net sentiment d’excitation, de rajeunissement et de nettoyage des toiles d’araignées. Bien avant la mort de la reine, voire bien avant la pandémie de Covid, les choses s’étaient ralenties ici alors que les constructeurs emménageaient pour effectuer la première rénovation majeure depuis le règne de George VI.

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