Un fan d’aviation qui s’est rendu au Farnborough Air Show alors qu’il était enfant se souvient de la tragédie qui a coûté la vie à 31 personnes

Le soleil scintillait sur le fuselage du chasseur alors que l’as de l’aviation de la Seconde Guerre mondiale John Derry atteignait le sommet de son ascension, à quelque 40 000 pieds au-dessus de la campagne vallonnée du Hampshire.

Place maintenant à la plongée. Il poussa le joystick vers l’avant et poussa le nez du jet vers le bas dans une descente abrupte à travers les nuages ​​épars.

En dessous de lui, une foule de 130 000 personnes assistant au Farnborough Air Show leva les yeux, se protégeant les yeux, attendant avec impatience la réapparition du pilote légendaire, qui fut le premier Britannique à franchir le mur du son.

C’était un exploit qu’il avait l’intention de répéter ce jour-là : le samedi 6 septembre 1952, il y a 70 ans ce mois-ci. Au niveau du sol, le système de sonorisation crépita et l’annonceur informa les spectateurs que l’avion de Derry, un prototype du bimoteur De Havilland 110, approchait.

Un triple bang sonique a retenti sur l’aérodrome, puis l’avion est sorti de sa plongée et s’est dirigé vers eux, clignotant le long de la piste à environ 700 mph à une hauteur ne dépassant pas 50 pieds au-dessus du tarmac.

Parmi les spectateurs enthousiastes se trouvait le lecteur de Mail Maurice Boyle, alors un militaire national de 18 ans, qui était là avec ses copains de leur caserne militaire voisine. “Il y avait cette forme argentée élégante qui filait presque silencieusement vers nous”, explique Maurice. «Je ne pouvais pas croire à quelle vitesse c’était.

“C’était passé en quelques secondes, puis nous avons entendu le rugissement assourdissant des moteurs alors que le son rattrapait le mouvement de l’avion.”

Au bout de la piste, Derry a lancé l’avion brusquement à gauche, puis dans un virage à 270 degrés pour le faire traverser la piste et au-dessus de la tête de la foule.

À environ un mile de distance et voyageant à environ 500 mph, Derry prévoyait de se lancer dans un roulement ascendant. Mais à son insu, il y avait un défaut fatal dans la conception des ailes de son avion qui transformerait ce qui aurait dû être un spectacle passionnant en une scène de carnage inimaginable.

Les parties extérieures des ailes se sont arrachées sous la contrainte du redressement du virage. Le déplacement de son centre de gravité qui en a résulté a vu l’avion se cabrer avec une telle force que le cockpit s’est éloigné, avec Derry et son observateur de vol Tony Richards toujours à l’intérieur.

Alors qu’ils s’écrasaient au sol près de la piste, ils ont été projetés hors de l’épave et contre les barrières métalliques.

Alors qu’ils s’écrasaient au sol près de la piste, ils ont été projetés hors de l’épave et contre les barrières métalliques.

“Certains spectateurs ont sauté pour essayer de leur venir en aide”, a écrit le biographe de Derry, Brian Rivas. « Mais il n’y avait rien à faire : c’était fini pour John et Tony.

D’autres morts suivirent rapidement. Bien que la cellule principale soit tombée au sol de l’autre côté de l’aérodrome, les deux moteurs s’en étaient détachés et se sont précipités vers les spectateurs. Alors que le public regardait dans un silence choqué, l’annonceur a crié “Attention !”

“Il s’agissait de deux morceaux de métal chauds et lourds et l’un d’eux a commencé à descendre en arc de cercle”, se souvient Maurice Boyle, aujourd’hui journaliste à la retraite vivant à Sunderland.

“J’étais immobile dans la foule bondée et pendant quelques secondes j’ai été terrifié, mais il a survolé nos têtes et j’ai su qu’il m’avait manqué.”

D’autres ont eu moins de chance. Tandis qu’un moteur se posait sans dommage sur un bout de garrigue à proximité de l’aérodrome, celui qui avait hurlé au-dessus de Maurice et d’autres badauds pétrifiés poursuivait sa sinistre trajectoire.

Pesant plus d’une tonne et laissant une fine traînée de fumée dans son sillage, il s’est finalement écrasé sur une colline où de nombreuses familles en train de pique-niquer s’étaient rassemblées pour mieux voir l’exposition. “Alors que la mort se précipitait sur eux, la foule a essayé de courir”, a rapporté un journal. “Cinq sont morts alors qu’ils étaient touchés et beaucoup d’autres sont tombés en hurlant, brûlés et mutilés.”

Un témoin oculaire a décrit la scène comme “comme un champ de bataille”. “Ceux qui ont été touchés n’avaient aucune chance de s’échapper”, a-t-il déclaré.

Avec un lourd nuage de poussière toujours suspendu au-dessus de la colline, les spectateurs ont regardé le cercle de corps blessés et brisés tout autour du cratère fumant laissé par le moteur. L’une était celle d’un jeune caporal de l’armée mort sur le coup. Une jeune femme avait jeté ses bras autour de lui et ils gisaient morts ensemble. D’autres cadavres étaient si gravement mutilés que l’identification était impossible.

“La tâche des sauveteurs était épouvantable”, a écrit Brian Rivas. “Vingt-neuf étaient morts ou mourants, certains d’entre eux étaient des enfants lors de leur premier spectacle aérien.”

63 autres personnes ont été blessées, dont une petite fille éclaboussée de sang qui a été entendue crier “Je n’aime pas ça maman” alors qu’elle trébuchait. Selon un ambulancier, une zone faisant les trois quarts de la taille d’un terrain de football était jonchée de blessés et une secouriste de la Croix-Rouge a déclaré qu’elle n’avait jamais vu autant de personnes avec des blessures aussi horribles, même pendant la guerre : “Certains étaient absolument au-delà de l’aide humaine.

Incroyablement, il a été décidé que l’affichage devrait continuer après seulement une courte pause et la foule était si serrée que Maurice, debout à moins de 100 mètres de l’endroit où le moteur a atterri, était parmi les nombreux complètement inconscients de la dévastation qui se trouvait derrière eux.

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