Valery Gerasimov : le principal soldat russe est devenu le bouc émissaire de Poutine

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Valery Gerasimov, un géant sérieux aux cheveux gris, attendait Vladimir Poutine devant l’entrée du Centre de commandement militaire du Sud de la Russie, à environ 60 miles de la frontière orientale avec l’Ukraine.

Ses mains crispées pendaient à ses côtés, comme un écolier attendant le directeur. C’était le 19 octobre 2023. Le chef d’état-major russe, le plus haut soldat de Poutine, avait été nommé commandant opérationnel de l’invasion de l’Ukraine en janvier.

C’était une décision similaire à celle d’un propriétaire de club de football nommant l’entraîneur comme capitaine sur le terrain. Depuis 2012, date à laquelle il a été nommé chef de l’armée russe, son travail relève d’une stratégie globale ; À partir de janvier 2023, il a également dû participer aux tactiques quotidiennes.

Grâce à la défense acharnée des forces de Kiev, aidées par les armes et le soutien occidentaux, au cours des neuf mois qui ont suivi sa nomination, les forces russes n’ont capturé que 180 milles carrés du territoire ukrainien, soit l’équivalent de 0,08 % de l’Ukraine. Gerasimov était confronté à la culpabilité. De nombreux blogueurs de guerre nationalistes autorisés à critiquer la conduite de la guerre lui ont reproché le fait qu’une superpuissance militaire – soi-disant modernisée à grands frais au cours des 15 dernières années – n’avait pas réussi à s’emparer d’une plus grande partie du territoire de son plus petit voisin.

Les critiques occidentaux ont qualifié l’armée russe de naïve, mal équipée, lente à réagir et en proie à des structures de commandement confuses.

La carrière de Gerasimov jusqu’à l’invasion à grande échelle de l’Ukraine le 24 février 2022 a été caractérisée par une capacité d’adaptation impressionnante.

En tant que jeune étudiant à l’école militaire, il avait surmonté son manque d’intuition naturelle en « dévorant des piles de livres militaires écrits par des théoriciens militaires russes », selon Seth Jones, un ancien analyste du renseignement américain qui a inclus une biographie de Gerasimov dans un livre intitulé Trois hommes dangereux. Au fil du temps, il est devenu un élève exceptionnel.

En tant que commandant de char de 22 ans en 1977 en Pologne, puis parmi les hauts gradés du district militaire balte au début des années 1990 en Estonie, il a vu des groupes pro-démocratie financés par l’Occident contribuer à renverser le régime soviétique. L’Union soviétique s’effondrera complètement en 1991. C’est la fin de la guerre froide et les États-Unis n’ont pas tiré une seule balle. Cela “a commencé à façonner l’utilisation par Gerasimov de stratégies et de tactiques de guerre hybrides, ce qui peut être constaté lorsqu’il commence vraiment à prendre son envol”, a déclaré Jones. L’indépendant.

Avance rapide jusqu’en 2014, et après avoir passé des années à étudier le recours par les États-Unis à la guerre irrégulière, qui implique des opérations d’influence secrètes pour atteindre des objectifs de guerre conventionnels, Gerasimov avait contribué à annexer la Crimée à l’Ukraine. Il superviserait les « petits hommes verts » – vêtus d’uniformes russes verts et portant des armes russes – qui prendraient le contrôle de pans entiers des régions de Luhansk et de Donetsk, dans l’est de l’Ukraine, plus tard la même année. Ce surnom a été gagné grâce au refus de Moscou d’admettre son implication, essayant de suggérer qu’il s’agissait de groupes locaux d’« autodéfense ». Cependant, Poutine a admis plus tard qu’il y avait des soldats russes impliqués en Crimée et qu’il y avait des « spécialistes militaires » dans l’est de l’Ukraine.

Il s’agit du plus grand accaparement de terres par un pays souverain en Europe depuis la Seconde Guerre mondiale.

“Du point de vue de Poutine, il était entouré de nombreuses personnes qui avaient promis mais n’ont pas tenu leurs promesses”, a déclaré Mark Galeotti, un expert de l’histoire russe. «Mais voici un gars qui, lorsqu’on lui confie une tâche, sort et la fait. “C’est ce que Poutine a apprécié.”

En 2018, dans un article intitulé « Réflexions sur les futurs conflits militaires », Gerasimov écrivait fièrement : « Le spectre des conflits possibles est extrêmement large. »

Mais lorsque Poutine est descendu de son gros SUV noir par une froide après-midi d’octobre de cette année, Gerasimov avait moins de raisons de se vanter. Il baissa la tête tandis que Poutine se tenait droit.

«Gerasimov a lancé une offensive mal conçue et inopportune tout au long de [East Ukraine] à partir de fin janvier », ont écrit Mike Kofman et Rob Lee, deux éminents analystes de la guerre. “L’armée russe, encore en convalescence, n’était pas en mesure de mener des opérations offensives en raison de ses déficits en termes de qualité de force, d’équipement et de munitions.”

Puis vint la mutinerie manquée d’Evgueni Prigojine, chef du groupe de mercenaires Wagner, dont les forces étaient à l’origine d’une grande partie de ce que la Russie faisait dans l’est de l’Ukraine, y compris la longue et sanglante bataille pour Bakhmut. Cette ville a acquis pour les deux camps une signification symbolique qui dépasse de loin son importance tactique étant donné le grand nombre de soldats perdus des deux côtés. Wagner a hissé un drapeau russe dans la ville, mais les combats autour de Bakhmut restent intenses.

Prigozhin a constamment critiqué Gerasimov dans des vidéos de plus en plus grossières sur ce qu’il considérait comme des échecs tactiques militaires russes et un manque de soutien à ses hommes. Compte tenu de la position de Prigojine et de ses liens de longue date avec Poutine, c’était embarrassant pour le Kremlin. Lorsque Prigojine a déclenché sa mutinerie le 23 juin, ses forces ont marché depuis le quartier général du district militaire du Sud où Poutine se rendrait en octobre vers Moscou. Prigozhin finirait par s’arrêter à 200 kilomètres de la capitale après qu’un accord ait été conclu avec le Kremlin, mais cela constituait le plus grand défi de Poutine depuis des années.

Prigozhin, qui mourra dans un accident d’avion deux mois plus tard, a déclaré que la mutinerie n’était pas dirigée contre Poutine mais était une « marche pour la justice » visant à destituer les commandants russes incompétents qu’il accuse d’avoir ruiné la guerre en Ukraine. Choïgou.

Gerasimov n’a pas été vu en public pendant plus de deux semaines après l’échec de la mutinerie, jusqu’à ce que le ministère russe de la Défense publie des images de lui s’adressant aux troupes. La période a été remplie de spéculations sur son sort.

Durant l’été, Kiev a lancé une contre-offensive contre les lignes russes. Il y a eu quelques premiers succès dans la reconquête de certains villages du sud et quelques attaques clés contre des ports et bases russes en Crimée, mais il n’y a eu aucun changement significatif sur la ligne de front. Cela s’explique en partie par le fait que les lignes défensives de M. Gerasimov ont eu beaucoup de temps pour se préparer tandis que Kiev attendait davantage d’armes de l’Occident.

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