L’ADN humain le plus ancien de Grande-Bretagne pourrait provenir d’un cannibale

Le plus ancien ADN humain connu de Grande-Bretagne à ce jour représente deux groupes distincts – dont l’un pourrait avoir pratiqué le cannibalisme, selon une nouvelle étude.

Des chercheurs de Londres ont analysé l’ADN de deux individus britanniques décédés qui ont vécu vers la fin de l’âge de pierre.

L’un des individus a été retrouvé dans la grotte de Gough dans le Somerset, tandis que l’autre a été retrouvé dans la grotte de Kendrick dans le nord du Pays de Galles.

L’individu de Gough’s Cave était une femme et vivait il y a 14 900 ans, tandis que l’individu de Kendrick’s Cave était un homme et vivait il y a 13 600 ans, selon les experts.

Les résultats indiquent que chacun appartenait à un groupe distinct qui a migré vers la Grande-Bretagne à la fin de la dernière période glaciaire, tous deux avec des pratiques alimentaires très différentes.

La femelle de Gough’s Cave faisait partie d’un groupe qui pratiquait probablement le cannibalisme, tandis que le régime alimentaire du deuxième groupe était principalement composé d’aliments marins et d’eau douce.

La nouvelle étude a été menée par des experts du Natural History Museum, de l’University College London (UCL) et du Francis Crick Institute, et publiée dans Nature Ecology & Evolution.

“Nous voulions vraiment en savoir plus sur qui auraient pu être ces premières populations en Grande-Bretagne”, a déclaré l’auteur de l’étude, le Dr Selina Brace au Natural History Museum.

“Nous savions grâce à nos travaux précédents, y compris l’étude de Cheddar Man, que les chasseurs-cueilleurs occidentaux étaient en Grande-Bretagne environ 10 500 ans avant le présent.”

“Mais nous ne savions pas quand ils sont arrivés pour la première fois en Grande-Bretagne et si c’était la seule population présente.”

L’ADN de l’individu de Gough’s Cave indique que ses ancêtres faisaient partie de la migration initiale vers le nord-ouest de l’Europe.

L’ADN de l’individu de Gough’s Cave indique que ses ancêtres faisaient partie de la migration initiale vers le nord-ouest de l’Europe.

Pendant ce temps, l’individu de Kendrick’s Cave est d’une période ultérieure, il y a environ 13 500 ans, et son ascendance appartient à un groupe connu sous le nom de “chasseurs-cueilleurs occidentaux”, qui ont leurs origines ancestrales au Proche-Orient.

L’étude a révélé que ces populations n’étaient pas seulement génétiquement différentes, mais aussi culturellement différentes.

«Les analyses chimiques des ossements ont montré que les individus de Kendrick’s Cave mangeaient beaucoup d’aliments marins et d’eau douce, y compris de grands mammifères marins», a déclaré l’auteur de l’étude, le Dr Rhiannon Stevens de l’UCL.

“Les humains de Gough’s Cave, cependant, n’ont montré aucune preuve de consommation d’aliments marins et d’eau douce, et ont principalement mangé des herbivores terrestres tels que des cerfs rouges, des bovidés (tels que des bovins sauvages appelés aurochs) et des chevaux.”

Il n’y avait aucun os d’animal montrant des preuves d’avoir été mangé par des humains à Kendrick’s Cave, ce qui indique que la grotte a été utilisée comme lieu de sépulture par ses occupants.

Les os d’animaux trouvés comprenaient des objets d’art portables tels qu’une mandibule de cheval décorée (mâchoire inférieure).

En revanche, les ossements d’animaux et d’humains trouvés dans la grotte de Gough ont montré d’importantes modifications humaines, y compris des crânes humains qui avaient été modifiés en “ coupes de crâne ” et interprétés comme des preuves de cannibalisme rituel.

Les individus faisaient partie de populations qui sont entrées en Grande-Bretagne plusieurs milliers d’années après le dernier maximum glaciaire, un événement climatique majeur où les températures ont chuté il y a environ 20 000 ans.

Bien que les humains vivaient en Grande-Bretagne avant le dernier maximum glaciaire, l’occupation était rare, car de vastes calottes glaciaires signifiaient qu’une grande partie de l’île était inhabitable jusqu’à ce que la glace commence à fondre il y a environ 19 000 ans.

Il y a environ 17 000 ans, alors que le climat se réchauffait et que les glaciers continuaient de fondre, les humains ont commencé à revenir dans le nord de l’Europe.

«La période qui nous intéressait, il y a 20 à 10 000 ans, fait partie du paléolithique – l’âge de pierre ancien», a déclaré l’auteur de l’étude, le Dr Sophy Charlton de l’université de York.

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