Le glacier Doomsday de l’Antarctique “se tient par ses ongles”

Le glacier Thwaites de l’Antarctique “se tient par ses ongles”, disent les experts, après avoir découvert qu’il a reculé deux fois plus qu’on ne le pensait auparavant au cours des 200 dernières années.

Le glacier de l’Antarctique occidental – qui a à peu près la taille de la Floride – a été une considération importante pour les scientifiques qui tentent de faire des prédictions sur l’élévation du niveau de la mer à l’échelle mondiale.

L’impact potentiel de sa retraite est énorme car une perte totale de Thwaites et de ses bassins glacés environnants pourrait élever le niveau de la mer jusqu’à 10 pieds.

C’est pourquoi il est largement surnommé le «glacier de l’apocalypse».

Pour la première fois, les scientifiques ont cartographié en haute résolution une zone critique du fond marin devant Thwaites, ce qui leur donne une fenêtre sur la vitesse à laquelle le glacier a reculé et s’est déplacé dans le passé.

Les images époustouflantes montrent des caractéristiques géologiques nouvelles pour la science et fournissent également une sorte de boule de cristal pour voir l’avenir de Thwaites, selon des experts du College of Marine Science de l’Université de Floride du Sud.

L’étude suggère que le glacier pourrait connaître de grands changements sur de petites échelles de temps à l’avenir.

De manière alarmante, l’analyse des nouvelles images indique que le taux de recul de Thwaites que les scientifiques ont documenté plus récemment est faible par rapport aux taux de changement les plus rapides de son passé.

L’équipe a documenté plus de 160 crêtes parallèles qui ont été créées, comme une empreinte, alors que le bord d’attaque du glacier se retirait et montait et descendait avec les marées quotidiennes.

“C’est comme si vous regardiez un marégraphe au fond de la mer”, a déclaré le géophysicien Alastair Graham.

« Cela m’épate vraiment à quel point les données sont belles.

« Cela m’épate vraiment à quel point les données sont belles.

Pour comprendre la retraite passée de Thwaites, les chercheurs ont analysé les formations en forme de côte submergées à un peu moins d’un demi-mile (700 m) sous l’océan polaire et ont pris en compte le cycle des marées de la région, comme prédit par des modèles informatiques, pour montrer qu’une côte doit avoir été formé chaque jour.

À un moment donné au cours des 200 dernières années, sur une durée de moins de six mois, le front du glacier a perdu le contact avec une crête du fond marin et s’est retiré à un rythme de plus de 1,3 miles par an (2,1 km) – deux fois le taux documenté utilisant des satellites entre 2011 et 2019.

“Nos résultats suggèrent que des impulsions de recul très rapide se sont produites au glacier Thwaites au cours des deux derniers siècles, et peut-être aussi récemment qu’au milieu du 20e siècle”, a déclaré Graham.

Le géophysicien marin et co-auteur de l’étude, Robert Larter, du British Antarctic Survey, a ajouté: “Thwaites tient vraiment aujourd’hui par ses ongles, et nous devrions nous attendre à voir de grands changements sur de petites échelles de temps à l’avenir – même d’un an à la ensuite – une fois que le glacier se retire au-delà d’une crête peu profonde dans son lit.

Pour collecter les images et les données géophysiques à l’appui, l’équipe, qui comprenait des scientifiques des États-Unis, du Royaume-Uni et de Suède, a lancé un véhicule robotique orange à la pointe de la technologie chargé de capteurs d’imagerie lors d’une expédition en 2019.

Il a cartographié une zone du fond marin devant le glacier de la taille de Houston – et l’a fait dans des conditions extrêmes au cours d’un été inhabituel remarquable par son manque de glace de mer.

Cela a permis aux scientifiques d’accéder au front du glacier pour la première fois de l’histoire.

«Il s’agissait d’une étude pionnière du fond de l’océan, rendue possible par les récentes avancées technologiques en matière de cartographie autonome des océans et une décision audacieuse de la fondation Wallenberg d’investir dans cette infrastructure de recherche», a déclaré Anna Wåhlin, océanographe physique de l’université de Göteborg qui déployé Rán à Thwaites.

“Les images recueillies par Ran nous donnent un aperçu essentiel des processus qui se déroulent aujourd’hui à la jonction critique entre le glacier et l’océan.”

Graham, qui l’a qualifiée de “mission unique dans une vie”, a déclaré que l’équipe aimerait échantillonner directement les sédiments du fond marin afin de pouvoir dater plus précisément les caractéristiques en forme de crête.

“Mais la glace s’est refermée sur nous assez rapidement et nous avons dû partir avant de pouvoir faire cela lors de cette expédition”, a-t-il ajouté.

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