Le glacier Pine Island est plus vulnérable qu’on ne le pensait – et pourrait faire monter le niveau de la mer de 1,6 pied

Mesurant à peu près la même taille que l’Angleterre, le glacier Pine Island de l’Antarctique est l’un des glaciers les plus grands et les plus rapides au monde.

Le glacier est responsable d’environ 25 % de la perte de glace de l’Antarctique, soit l’équivalent de la quantité d’eau dans 13 000 piscines olympiques.

Mais une nouvelle étude a averti que la plate-forme de glace de Pine Island – la plate-forme de glace qui contrôle le flux de glace du glacier de Pine Island – pourrait être plus vulnérable à une désintégration complète qu’on ne le pensait auparavant.

De manière inquiétante, les experts du British Antarctic Survey (BAS) affirment que son effondrement pourrait entraîner une élévation du niveau mondial de la mer d’un énorme 1,6 pied (0,5 mètre).

Des études antérieures ont montré que la plate-forme de glace de Pine Island devient de plus en plus fragile en raison de deux processus clés.

Premièrement, la banquise connaît un amincissement accru en raison d’une augmentation de la quantité de glace qui fond dans la mer.

Pendant ce temps, les événements de vêlage ont également augmenté ces dernières années, au cours desquels des masses de glace se brisent en icebergs.

Maintenant, dans une nouvelle étude, des chercheurs de BAS ont montré que la combinaison du vêlage et de la fonte entraînera probablement sa désintégration plus rapide qu’on ne le pensait auparavant.

«Cette étude met en évidence l’extrême sensibilité des plates-formes de glace au changement climatique», a déclaré le Dr Alex Bradley, modélisateur océanique à la BAS et auteur principal de l’étude.

“Cela montre que l’interaction entre le vêlage et la fonte peut favoriser la désintégration de la plate-forme de glace de Pine Island, que nous pensions déjà vulnérable à l’effondrement.”

Pour parvenir à cette conclusion, l’équipe a utilisé des techniques avancées de modélisation de l’océan pour simuler les effets d’événements de vêlage continus.

Pour parvenir à cette conclusion, l’équipe a utilisé des techniques avancées de modélisation de l’océan pour simuler les effets d’événements de vêlage continus.

Leurs simulations ont montré que les événements de vêlage pourraient entraîner un amincissement supplémentaire de la plate-forme de glace, ce qui à son tour rendra la plate-forme de glace plus vulnérable au vêlage.

Cela suggère qu’une boucle de rétroaction entre les deux processus pourrait exister et accélérer l’effondrement total de la banquise.

Cela réduirait la capacité de la plate-forme de glace à endiguer le flux de glace du glacier Pine Island dans la mer et augmenterait sa contribution à l’élévation mondiale du niveau de la mer.

“La désintégration complète de la plate-forme glaciaire de Pine Island aura de profondes conséquences non seulement pour le glacier de Pine Island, mais pour tout l’Antarctique occidental, car on pense qu’il joue un rôle essentiel dans le maintien de la stabilité de la calotte glaciaire de l’Antarctique occidental”, a expliqué le Dr Bradley.

Dans un climat qui se réchauffe, les vêlages sont susceptibles de devenir plus fréquents, préviennent les experts.

Ils espèrent que la nouvelle étude signalera davantage le besoin urgent de réduire les émissions de carbone et d’atténuer les pires effets du changement climatique.

Le glacier de Pine Island n’est pas le seul à risque de s’effondrer – plus tôt ce mois-ci, une étude a averti que le glacier Thwaites de l’Antarctique “se tient également par les ongles”.

Les chercheurs de BAS ont découvert que le glacier – qui est largement connu sous le nom de glacier Doomsday – a reculé deux fois plus vite qu’on ne le pensait auparavant au cours des 200 dernières années.

Pour la première fois, les scientifiques ont cartographié en haute résolution une zone critique du fond marin devant Thwaites, ce qui leur donne une fenêtre sur la vitesse à laquelle le glacier a reculé et s’est déplacé dans le passé.

Les images époustouflantes montrent des caractéristiques géologiques nouvelles pour la science et fournissent également une sorte de boule de cristal pour voir l’avenir de Thwaites.

De manière alarmante, l’analyse des nouvelles images indique que le taux de recul de Thwaites que les scientifiques ont documenté plus récemment est faible par rapport aux taux de changement les plus rapides de son passé.

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