Modèles météorologiques saisonniers trouvés sur la plus grande lune de Saturne par James Webb de la NASA

La plus grande lune de Saturne présente des sables chargés électriquement, des lacs où coulent du méthane et une atmosphère brumeuse, mais le télescope spatial James Webb (JWST) de la NASA a découvert que Titan a également des conditions météorologiques saisonnières.

Les astronomes ont annoncé jeudi que le télescope avait repéré des points lumineux dans l’hémisphère nord de Titan qui sont de gros nuages, ce qui confirme les prédictions des modèles informatiques – les nuages ​​apparaissent à la fin de l’été lorsque la surface est réchauffée par le soleil.

Les nuages ​​n’ont jamais été vus auparavant en raison de la brume épaisse de l’atmosphère obscurcissant la lumière visible se reflétant sur la surface, mais JWST dispose d’une lumière infrarouge capable de percer le smog environnant.

Cette découverte signifie que Titan est la seule lune du système solaire avec des conditions météorologiques saisonnières, ce qui est possible car elle possède l’atmosphère nécessaire.

Des recherches antérieures partagées en avril ont révélé que Titan ressemble étonnamment à la Terre en ce qui concerne les formations paysagères, avec ses terres et ses dunes de sable de couleur sombre.

La lune présente également des rivières, des lacs et des mers remplis de pluie – bien que la pluie soit du méthane liquide, tombant à travers des vents d’azote.

Les scientifiques ont longtemps cru que Titan était unique par rapport aux autres lunes du système solaire et les dernières recherches prouvent que leurs théories pourraient être correctes.

Les dernières recherches ont commencé le 5 novembre, lorsqu’une équipe internationale de scientifiques planétaires s’est régalée des premières images JWST de Titan.

Sebastien Rodriguez, membre de l’équipe de l’Université Paris Cité, a été le premier à voir les nouvelles images et a alerté le reste d’entre nous par e-mail disant : “Quel réveil ce matin (heure de Paris) !” Plein d’alertes dans ma boite mail !

« Je suis allé directement sur mon ordinateur et j’ai immédiatement commencé à télécharger les données. A première vue, c’est tout simplement extraordinaire ! Je pense que nous voyons un nuage !

L’un des nuages ​​était situé dans la région polaire nord près de Kraken Mare, le plus grand corps liquide connu à la surface de Titan.

L’un des nuages ​​était situé dans la région polaire nord près de Kraken Mare, le plus grand corps liquide connu à la surface de Titan.

L’équipe a ensuite cherché à voir si les nuages ​​bougeaient ou changeaient de forme, ce qui fournirait de nouvelles informations sur le flux d’air dans l’atmosphère de Titan.

Deux jours plus tard, les scientifiques ont réanalysé les nuages ​​qui se trouvaient dans la même position mais semblaient avoir changé de forme.

Ces données ont ensuite été envoyées à des experts en modélisation atmosphérique dans l’espoir d’interpréter les données.

L’un de ces experts, Juan Lora, de l’université de Yale, a déclaré : « En effet, c’est passionnant ! Je suis content que nous voyions cela, car nous prévoyons une bonne activité dans les nuages ​​pour cette saison ! Nous ne pouvons pas être sûrs que les nuages ​​des 4 et 6 novembre sont les mêmes, mais ils confirment les conditions météorologiques saisonnières.

L’équipe a également collecté des spectres avec le spectrographe proche infrarouge de Webb (NIRSpec), qui leur a donné accès à de nombreuses longueurs d’onde bloquées sur les télescopes au sol comme Keck par l’atmosphère terrestre.

Ces données, qui sont toujours en cours d’analyse, aideront les scientifiques à sonder l’atmosphère et la surface de Titan comme jamais auparavant.

JWST a sondé l’atmosphère d’une exoplanète pour la première fois, avec les données partagées plus tôt ce mois-ci, et cet exploit épique pourrait aider les scientifiques à rechercher la vie sur d’autres planètes.

Les nouvelles informations, considérées comme un “changeur de jeu”, pourraient révéler comment cette exoplanète s’est formée à partir du disque de gaz et de poussière entourant l’étoile mère dans ses jeunes années.

Les puissants instruments de JWST ont capturé des atomes et des molécules, ainsi que des signes de chimie active et de nuages ​​- des caractéristiques que Hubble et Spitzer n’ont pas pu détecter lorsqu’ils ont observé la planète et celles qui contiennent des signes de vie.

Les astronomes ont utilisé WASP-39b, une Saturne chaude à 700 années-lumière de la Terre, pour tester les capacités du télescope.

Le télescope utilise ses capacités infrarouges pour capter les couleurs et les empreintes chimiques qui ne peuvent pas être détectées en lumière visible.

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