Un ancien virus qui est resté gelé dans le pergélisol sibérien pendant 48 500 ans est ressuscité

Un ancien virus qui est resté gelé dans le pergélisol sibérien pendant 48 500 ans est devenu le plus ancien jamais ressuscité à ce jour, selon les scientifiques.

Il fait partie des sept types de virus du pergélisol qui ont été ressuscités après des milliers d’années.

Le plus jeune était congelé depuis 27 000 ans et le plus ancien, appelé Pandoravirus yedoma, est congelé depuis 48 500 ans.

Bien que les virus ne soient pas considérés comme un risque pour l’homme, les scientifiques avertissent que d’autres virus exposés à la fonte des glaces pourraient être “désastreux” et entraîner de nouvelles pandémies.

“48 500 ans, c’est un record mondial”, a déclaré Jean-Michel Claverie, virologue à l’université d’Aix-Marseille en France, au New Scientist.

Nommé d’après la boîte de Pandore, le pandoravirus est un genre de virus géant découvert pour la première fois en 2013, et le deuxième plus grand en taille physique de tous les genres viraux connus après le pithovirus.

Le virus Pandora mesure un micromètre de long et 0,5 micromètre de large, ce qui signifie qu’il est visible au microscope optique.

Ce spécimen vieux de 48 500 ans a été trouvé dans le pergélisol à 16 m sous le fond d’un lac à Yukechi Alas en Yakoutie, en Russie.

Le professeur Claverie et ses collègues ont précédemment relancé deux virus du pergélisol vieux de 30 000 ans, dont le premier a été annoncé en 2014.

Les neuf virus sont capables d’infecter des organismes unicellulaires appelés amibes, mais pas des plantes ou des animaux. Cependant, d’autres virus congelés pourraient être très dangereux pour la vie végétale et animale, y compris les humains.

Environ 65% du territoire russe est classé comme pergélisol – un sol qui reste gelé en permanence même pendant les mois d’été.

Environ 65% du territoire russe est classé comme pergélisol – un sol qui reste gelé en permanence même pendant les mois d’été.

Mais, alors que les températures augmentent en raison du réchauffement climatique, le sol commence maintenant à fondre, crachant des animaux et des objets gelés depuis des milliers d’années.

Les restes de rhinocéros laineux qui ont disparu il y a environ 14 000 ans et une tête de loup vieille de 40 000 ans – si parfaitement conservée qu’elle avait encore de la fourrure – ont été déterrés ces dernières années.

Il a même engendré une industrie dépendante du mammouth laineux – qui a disparu il y a environ 10 000 ans – alors que les chasseurs partent à la recherche de squelettes déterrés afin qu’ils puissent extraire leurs défenses et les vendre à des marchands d’ivoire.

Mais la découverte de spécimens aussi bien conservés a également fait craindre que les maladies dont les animaux auraient pu être porteurs ne soient décongelées avec eux et, contrairement à leurs hôtes, puissent survivre à la décongélation.

Le professeur Claverie a mis en garde l’année dernière contre des preuves «extrêmement bonnes» selon lesquelles «vous pouvez raviver les bactéries du pergélisol profond».

Il a même découvert lui-même un de ces virus – le pithovirus – qui, une fois décongelé du pergélisol, a commencé à attaquer et à tuer les amibes.

Alors que le pithovirus, qui avait été congelé pendant quelque 30 000 ans avant l’expérience, est inoffensif pour l’homme, le professeur Claverie a déclaré qu’il démontre que les virus congelés depuis longtemps peuvent “se réveiller” et commencer à réinfecter les hôtes.

Les scientifiques sont en désaccord sur l’âge exact de la calotte glaciaire arctique, du pergélisol qui l’entoure, et donc de l’âge des objets qu’elle contient.

Mais la plupart des découvertes décongelées qui ont été découvertes jusqu’à présent datent de la dernière période glaciaire, il y a environ 115 000 à 11 700 ans.

Dans leur article de recherche, le professeur Claverie et ses collègues affirment que la libération de bactéries vivantes ou d’archées qui sont restées en cryptobiose dans le pergélisol pendant des millions d’années est un “problème de santé publique” potentiel.

“La situation serait beaucoup plus désastreuse dans le cas de maladies végétales, animales ou humaines causées par la résurgence d’un ancien virus inconnu”, disent-ils.

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