OLIVER HOLT: Ils ressemblaient à des favoris avec l’homme star Neymar – le Brésil espère désespérément qu’il va bien

Il y a quelques mois, Zico, l’un des grands héros du football brésilien et l’un de ses grands n°10, était assis dans un bureau à l’étage de son académie de Recreio, dans la banlieue de Rio de Janeiro, en train de parler de la Coupe du monde du Qatar.

“Nous avons une grande chance”, a-t-il déclaré. “Nous avons une bonne équipe et les jeunes – Vini, Antony et Raphinha – sont notre grand espoir.”

Il n’a pas mentionné Neymar. Pas jusqu’à ce qu’il y soit invité de toute façon. Beaucoup d’analystes de l’équipe du Brésil sont comme ça. Neymar est le deuxième derrière Pelé pour les buts marqués pour son pays, mais les Brésiliens ont eu du mal à l’embrasser de tout cœur.

Alors quand j’ai demandé à Zico s’il était fan de Neymar, de l’actuel n°10 de l’équipe nationale, le joyau de la couronne scintillante de cette équipe brésilienne qui tente de remporter la Coupe du monde pour la première fois depuis 20 ans, il me regarda avec quelque chose entre une grimace et un sourire. “De son football, oui”, a-t-il dit.

Zico est un homme charmant et un diplomate, il n’a donc pas dit le reste. Mais si les Brésiliens ont eu du mal à prendre Neymar dans leur cœur de la même manière qu’ils vénéraient Zico, Ronaldo et d’autres héros modernes, c’est parce qu’il est toujours considéré comme un dilettante en dehors du terrain.

Il a énormément de talent, mais le plus qu’il ait remporté pour son pays est l’or olympique à Rio en 2016. Ce tournoi au Qatar représente sa meilleure chance d’y remédier.

Le nom de Neymar a encore reçu un énorme rugissement d’approbation lorsqu’il a été lu ici hier soir avant la première victoire 2-0 du Brésil contre la Serbie. Dans une équipe de tous les talents, une équipe qui fait figure de favori pour remporter le tournoi, Neymar reste l’homme qui pourrait faire la différence.

Ses chances de remporter la Coupe du monde à domicile ont été anéanties il y a huit ans lorsqu’il a été brutalement retiré du tournoi. Un genou dans le dos lors du match du Brésil contre la Colombie lui a cassé une vertèbre et l’a forcé à manquer l’humiliation 7-1 en demi-finale par l’Allemagne.

Jeudi soir, il était au centre d’une autre peur des blessures.

Il a eu un avant-goût du traitement brutal lorsque Filip Mladenovic a arraché le maillot de son dos quelques minutes plus tard. Au début de la seconde période, il a été impitoyablement piraté par Nemanja Gudelj alors qu’il sprintait contre la défense serbe. Au milieu de la mi-temps, il était le joueur le plus encrassé du tournoi jusqu’à présent.

Puis, en fin de match, il s’est tourné la cheville droite après un autre défi de taille. Il a été remplacé et quand il a enlevé sa botte, la cheville avait déjà l’air enflée. Après le match, le médecin de l’équipe du Brésil a déclaré avoir subi un “traumatisme” à la cheville. Il a dit qu’ils devraient attendre 24 à 48 heures avant qu’une évaluation complète ne soit possible.

Puis, en fin de match, il s’est tourné la cheville droite après un autre défi de taille. Il a été remplacé et quand il a enlevé sa botte, la cheville avait déjà l’air enflée. Après le match, le médecin de l’équipe du Brésil a déclaré avoir subi un “traumatisme” à la cheville. Il a dit qu’ils devraient attendre 24 à 48 heures avant qu’une évaluation complète ne soit possible.

Le Brésil espère désespérément qu’il va bien. Même avec Vinicius Jnr dansant sur la gauche, Raphinha éblouissant sur la droite et Richarlison tirant les défenseurs dans toutes les directions vers le centre, Neymar était toujours la star du spectacle hier soir, au moins jusqu’au superbe deuxième but de l’attaquant de Tottenham.

Le Brésil est favori pour une raison, il ressemblait aux favoris et s’il remporte cette Coupe du monde et s’il est apte à jouer dans le reste de sa campagne, Neymar sera son leader. Cela est déjà évident.

Ce sont ses talents de vif-argent qui ont forcé la percée dont le Brésil avait envie juste après l’heure de jeu. Il s’est tordu dans un sens puis dans l’autre dans la surface, Vinicius a lancé un tir et Richarlison a poussé le rebond.

Richarlison l’a marqué mais Neymar l’a inspiré. Alors que l’âge obscurcit la lumière qui brille de Lionel Messi et Cristiano Ronaldo, Neymar ressemble toujours à un joueur à son apogée.

Il n’a jamais tout à fait fait partie de la même catégorie que Messi, désormais son coéquipier au Paris Saint-Germain, ou Ronaldo, ou même son autre coéquipier du PSG, Kylian Mbappe. Mais s’il peut mener le Brésil à la victoire en Coupe du monde ici, Neymar pourrait encore monter au panthéon des grands du football.

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