Un étudiant découvre un ancien reptile volant qui vivait il y a 200 millions d’années

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Un étudiant universitaire a découvert un reptile volant préhistorique qui vivait il y a environ 200 millions d’années dans ce qui est aujourd’hui le Royaume-Uni.

Mike Cawthorne, étudiant en maîtrise à l’Université de Bristol, dans le sud-ouest de l’Angleterre, a identifié la créature ailée et planante en étudiant de nombreux fossiles de reptiles provenant de carrières de calcaire de la région.

La région autour de laquelle se trouve aujourd’hui la ville de Bristol aurait été très différente il y a environ 200 millions d’années, à la frontière entre le Trias supérieur et le Jurassique inférieur. À l’époque, la région abritait un archipel de petites îles immergées dans une mer chaude et subtropicale.

Ce qui était la plus grande de ces îles aujourd’hui disparues s’appelle la paléo-île de Mendip. Les carrières de calcaire d’où provenaient les reptiles volants, connues sous le nom d’Emborough, Highcroft et Combe, faisaient autrefois partie de Mendip. Les sites de carrières sont riches en fossiles, mais leurs collections n’ont pas été décrites en détail auparavant.

Pour une étude publiée dans la revue Actes de l’Association des GéologuesCawthorne a étudié les fossiles de ces sites collectés au milieu du 20e siècle.

“Les collections que j’ai étudiées ont été constituées dans les années 1940 et 1950, lorsque les carrières étaient encore actives, et les paléontologues pouvaient visiter et voir de nouvelles parois rocheuses et parler aux carrières”, a déclaré Cawthorne dans un communiqué de presse.

L’étude des fossiles a révélé la présence d’une gamme d’animaux inhabituels, apportant un nouvel éclairage sur ces écosystèmes préhistoriques.

“J’espérais trouver des os de dinosaures, ou même leurs dents isolées, mais j’ai en fait tout trouvé sauf des dinosaures”, a déclaré Cawthorne.

Parmi les animaux identifiés par les chercheurs figuraient d’anciens ancêtres des crocodiles, le reptile ressemblant à un lézard Variodens et le reptile aquatique Pachystropheus qui pourraient avoir vécu de la même manière que les loutres modernes, se nourrissant probablement de crevettes et de petits poissons.

De plus, Cawthorne a identifié des reptiles volants préhistoriques appartenant à un groupe connu sous le nom de kuehneosaures. Ces créatures anciennes étaient de petits animaux qui ressemblaient à des lézards avec des ailes constituées d’une couche de peau qui s’étendait sur des côtes latérales allongées. Ces ailes auraient permis aux créatures de voler d’arbre en arbre.

Comme le lézard volant Draco moderne, les kuehneosaures parcouraient très probablement le sol et grimpaient parfois aux arbres à la recherche de proies d’insectes. S’ils avaient peur ou repéraient un insecte volant, ils pourraient se lancer dans les airs et atterrir en toute sécurité à plusieurs mètres.

“Il a fallu beaucoup de travail pour identifier les os fossiles, dont la plupart étaient séparés et ne faisaient pas partie d’un squelette”, a déclaré Mike Benton, auteur de l’étude à l’École des sciences de la Terre de Bristol, dans le communiqué de presse.

“Cependant, nous disposons de beaucoup de matériel comparatif et Mike Cawthorne a pu comparer les mâchoires isolées et d’autres os avec des échantillons plus complets provenant d’autres sites autour de Bristol.

“Cela a prouvé que Mendip Island Paleo[…]il abritait plusieurs petits reptiles qui se nourrissaient de plantes et d’insectes. Il n’a trouvé aucun os de dinosaure, mais il est probable qu’ils étaient là car nous avons trouvé des os de dinosaures dans d’autres endroits du même âge géologique autour de Bristol. »

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